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美國聯合航空擬購超音速客機 紐約飛倫敦僅需三個半小時

2021/06/07 16:24 字級:
讀稿
美國聯合航空擬購超音速客機 紐約飛倫敦僅需三個半小時

▲新的前奏曲(Overture)超音速飛機將由位於美國丹佛的布姆( Boom)公司生產。(圖/UNITED/BOOM)

 

美國聯合航空公司(United Airlines)宣佈,計劃購買至少15架超音速客機,並將在2029年重啟高速航空客運服務。

超音速客運航班於2003年結束,當時法國航空公司和英國航空公司將「諧和」(Concorde)超音速飛機退役。

新的「前奏曲」(Overture)超音速飛機將由位於美國丹佛的布姆公司(Boom)生產,該公司尚未對超音速噴氣式飛機進行飛行測試。

這款飛機需要符合美聯航在安全、操作和可持續性方面的要求。

 

什麼是超音速飛行?

超音速飛行是指飛機的飛行速度超過音速。在6萬英尺(18,300米)的高度中,這意味著飛行速度超過每小時660英里(1,060公里/小時)。

而一般客機飛行速度大概是每小時飛行560英里(900公里/小時),但「前奏曲」超音速飛機預計將達到每小時1,122 英里(1,805公里/小時)——也稱為 1.7 馬赫。

Concorde
Reuters
2003年,英國航空公司及法國航空公司的諧和(Concorde)超音速客機退役。

以此速度,倫敦飛紐約的跨大西洋航線能快上一倍。布姆公司稱,「前奏曲」(Overture)超音速飛機能夠在3.5小時內完成這趟旅行,飛行時間縮短了三個小時。

1976年,超音速協和客機投入服務,速度更快,最高時速為2.04馬赫——約每小時1,350英里(2,180公里/小時)。

但因為成本和票價高昂,以及2000年發生致命空難後,協和號在2003年退役。

有哪些挑戰?

乘坐超音速客機旅行有兩個主要問題:噪音和污染。

以超過音速的速度行進會引起音爆(sonic boom),在地面上聽會如同巨大的雷聲或爆炸聲。 布姆公司( Boom)由此得名。

噪音問題也限制飛機可以飛行的地方。通常,這種飛機須降低速度,直到他們出海,遠離可能被巨大聲響打擾的居民。

布姆公司表示,它有信心「前奏曲」(Overture)超音速飛機在起飛、飛越陸地和著陸時不會比其他現在正服役的客機發出更大噪音。

它還希望改進飛機設計,因為協和式飛機將幫助它減少和降低音爆問題。

另一個大問題是耗油。

「超音速飛行,需要更多的動力及更多的燃料」,布姆公司的首席商務官凱西薩維特( Kathy Savitt)向BBC說。

但她稱預計「前奏曲」超音速飛機將成為「零碳客機」。

超音速旅行真的能達到「可持續性」的環保要求嗎?

據此,布姆公司的計劃核心是讓「前奏曲」超音速飛機全數使用「可持續的航空燃料」(SAF)。

克蘭菲爾德大學(Cranfield University)航空與環境副教授蓋·格拉頓( Guy Gratton)博士解釋,也許該公司會採用「高級生物柴油」,也就是從農牧業中廢棄的動物脂肪,或特別種植的高等作物等物質製成的柴油。

不過,另外一個大問題是「目前全球還遠沒有生產到足夠生物燃料,提供整個航空業飛機動力之所需」,他表示。

布姆公司預測,這個「電力到液體」的過程,亦即從風力發電後產生的可將再生能源去用於生產液體燃料,能彌補燃料缺口。

該公司的雷蒙德·羅素(Raymond Russell )說:「我們盼望這個生物燃料產能在我們客機開始服務前,就很好地商業化。」

「整個行業都有數十億美元的航空公司承諾和投資」,他補充說。但它仍是一個需要繼續擴大規模的產業。

譬如,格拉頓博士便說,「我們能夠突然找到大量額外的可持續電力,而且還負擔得起嗎?」

「我並不是說它不能成功。未來也許可以,但目前尚未達到目的。」

超音速旅行的需求?

儘管協和飛機在50多年前的開發成本很高,但人們認為它在運營的最後幾年仍為英航帶來了盈利。

搭乘協和號客機曾被視為一種奢華的旅行方式,票價比普通噴氣式飛機的頭等艙座位還貴。

格拉頓說,如今那些最富有的旅行者可能更喜歡搭私人飛機。

富人無需乘坐商務飛機與公眾一起乘坐頭等艙,而是可以根據需要租用緊湊型私人飛機,直接往返於他們選擇的機場。避開值機櫃台和行李傳送帶也能節省旅行時間。

薩維特則認為,他們公司的研究表明乘客更想要速度,速度更快的客機能「加深人際連結,並建立更好的商業關係」。

與協和號飛機不同的是,布姆公司預計,即使機票以與「普通商務艙票價」相同的價格出售,「前奏曲」超音速飛機未來也能為航空公司帶來利潤。

最終,由聯合航空公司來設定「前奏曲」超音速客機的機票價格,這家公司在每架飛機上投資了2億美元(1.4億英鎊),它當然希望看到回報。

 

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